Latinos Breaking Barriers: Julia de Burgos

by Libby Juliá Vázquez

 

As with many of the world’s most creative minds, Julia de Burgos’ fame and honor has come posthumously, as she is honored during this 2010 Latino Heritage Month.

With its addition of the 26th stamp in the Literary Arts series on September 14, the United States Post Office (USPS) honors the life and work of this great Puerto Rican poet.

According to the official USPS press release de Burgos was “A revolutionary writer, thinker, and activist, de Burgos wrote more than 200 poems that probe issues of love, feminism, and political and personal freedom. Her groundbreaking works combine the intimate with the universal. They speak powerfully to women, minorities, the poor, and the dispossessed, urging them to defy constricting social conventions and find their own true selves.” The stamp features a portrait of de Burgos created by artist Jody Hewgill

Though, due to her declining physical and mental state, she died nameless on the streets of East Harlem in 1953 at the age of 39, de Burgos lived a rich life. She was a teacher, journalist and supporter of the pro-independence movement in Puerto Rico.

Born on February 17, 1914 in Carolina, Puerto Rico, de Burgos grew up along the Río Grande de Loíza. She attended the University of Puerto Rico and worked a variety of jobs before moving to New York City in 1940. In New York, she served as the editor of the independent newspaper Pueblos Hispanos.

She left behind only 203 poems in Spanish, published in four books. Her best-known work is perhaps, Río Grande de Loíza, titled after the very river she loved in her youth. Other selected writings include:

  • Poemas exactos a mi misma.
  • Poema en veinte surcos. San Juan, PR: Imprenta Venezuela, 1938.
  • Canción de la verdad sencilla. San Juan, PR: Baldrich, 1938.
  • El mar y tú y otros poemas. San Juan, PR: Printing and Publishing Co., 1954.
  • The Complete Poems of Julia de Burgos, Obra Completa Poetica, translated by Jack Agueros, Willimantic, CT: Curbstone, 1997.

Río Grande de Loíza

Julia de Burgos

¡Rio Grande de Loíza!… Alárgate en mi espíritu
y deja que mi alma se- pierda en- tus riachuelos
para buscar la fuente que te robó de niño
y en un ímpetu loco te devolvió al sendero.

Enróscate en mis labios y deja que te beba,
para sentirte mío por un breve momento,
y esconderte del mundo y en ti mismo esconderte,
y oír voces de asombro en la boca del viento.

Apéate un instante del lomo de la tierra,
y busca de mis ansias el íntimo secreto;
confúndete en el vuelo de mi ave fantasía,
y déjame una rosa de agua en mis ensueños.

¡Río Grande de Loíza!… Mi manantial, mi río,
desde que alzome al mundo el pétalo materno;
contigo se bajaron desde las rudas cuestas,
a buscar nuevos surcos, mis pálidos anhelos;
y mi niñez fue toda un poema en el río,
y un río en el poema de mis primeros sueños.

Llegó la adolescencia. Me sorprendió la vida
prendida en lo más ancho de tu viajar eterno;
y fui tuya mil veces, y en un bello romance
me despertaste el alma y me besaste el cuerpo.

¿A dónde te llevaste las aguas que bañaron
mis formas, en espiga de sol recién abierto?

¡Quién sabe en qué remoto país mediterráneo
algún fauno en la playa me estará poseyendo!

¡Quién sabe en qué aguacero de qué tierra lejana
me estaré derramando para abrir surcos nuevos;
o si acaso, cansada de morder corazones,
me estaré congelando en cristales de hielo!

¡Río Grande de Loíza!… Azul. Moreno. Rojo.
Espejo azul, caído pedazo azul de cielo;
desnuda carne blanca que se te vuelve negra
cada vez que la noche se te mete en el lecho;
roja franja de sangre, cuando bajo la lluvia
a torrentes su barro te vomitan los cerros.

Río hombre, pero hombre con pureza de río,
porque das tu azul alma cuando das tu azul beso.

Muy señor río mío. Río hombre. Unico hombre
que ha besado mi alma al besar en mi cuerpo.

¡Río Grande de Loíza!… Río grande. Llanto grande.
El más grande de todos nuestros llantos isleños,
si no fuera más grande el que de mí se sale
por los ojos del alma para mi esclavo pueblo.

For more information on the life and work of Julia de Burgos, click here.

New York Daily News

Hispanic Ohio.com

 

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